Las cualidades que distinguen a un gran atleta del resto de nosotros no se encuentran sólo en los músculos y los pulmones, sino también entre las orejas. Eso es porque los atletas necesitan tomar decisiones complicadas en un instante. Los Futbolistas deben pensar muy rápido cada movimiento que deben hacer en el campo, mientras que al mismo tiempo tienen a un jugador del equipo contrario presionando por quitarle la pelota. En el fútbol se estudia una estrategia de juego antes de salir al campo, sin embargo, hay momentos en los que el atleta debe improvisar. Uno de los ejemplos más espectaculares del cerebro atlético operando a la máxima velocidad llegó en 2001, cuando los Yankees estaban en un juego de playoff de la Liga Americana con los Atléticos de Oakland. 

El campocorto Derek Jeter logró agarrar un tiro errante proveniente del jardín derecho y luego lanzó la pelota suavemente al receptor Jorge Posada, quien marcó al corredor de la base en el plato de home. La rápida decisión de Jeter salvó el juego, y la serie, para los Yankees. Para hacer el juego, Jeter tuvo que dominar ambas decisiones conscientes, como si interceptar el lanzamiento y las inconscientes. Estos son el tipo de pensamientos irreflexivos que debe hacer en cada segundo de cada juego: cuánto peso poner en un pie, qué tan rápido girar su muñeca cuando lanza una pelota, y así sucesivamente.

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En los últimos años, los neurocientíficos han comenzado a catalogar algunas diferencias fascinantes entre los cerebros promedio y los cerebros de los grandes atletas. Al comprender lo que sucede en las cabezas de atletas, los investigadores esperan entender más sobre el funcionamiento de todos los cerebros, tanto de las leyendas del deporte como de los sillones.

Como muestra el ejemplo de Jeter, las acciones de un atleta son mucho más que un conjunto de respuestas automáticas; forman parte de una estrategia dinámica para hacer frente a una combinación siempre cambiante de desafíos intrincados. Incluso un deporte tan aparentemente sencillo como disparar con pistola es sorprendentemente complejo. Un tirador solo apunta su arma y dispara, y sin embargo, cada disparo requiere muchas decisiones rápidas, como cuánto doblar el codo y qué tan apretado contraer los músculos de los hombros. Dado que el tirador no tiene un control perfecto sobre su cuerpo, un ligero bamboleo en una parte del brazo puede requerir muchos ajustes rápidos en otras partes. Cada vez que levanta su pistola, tiene que hacer un nuevo cálculo de qué movimientos se requieren para un disparo preciso, combinando la experiencia previa con las variaciones que esté experimentando en este momento.

 

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